In de actualiteit

Het sprookje van Östersund

In groep J van de Europa League zit dit jaar een opvallend team. Het onbekende Östersunds FK uit Zweden staat aan kop in een groep met grote teams als Hertha BSC en Athletic de Bilbao. De meeste mensen hebben waarschijnlijk voor dit seizoen nog nooit gehoord van Östersund en dat is niet raar. De club speelt pas 2 seizoenen op het hoogste niveau in Zweden en is veel kleiner dan de bekende clubs als Malmö, IFK Göteborg, AIK, Djurgården of Hammarby. Zes jaar geleden speelde een van de meest Noordelijke profclubs in Zweden nog in de 4e divisie voor 600 toeschouwers, terwijl het dit seizoen de ene na de andere club in Europa verrast.

De opmars door de divisies

Östersund is nog een jonge club en werd 21 jaar geleden opgericht uit een fusie van meerdere kleine lokale clubs. Sinds de oprichting speelde de club op het derde niveau in Zweden. In 2010 degradeerde de club naar het vierde niveau. De club wilde zo snel mogelijk weer terug naar het derde niveau en daarvoor werd een onervaren Engelse coach aangesteld, Graham Potter. Potter was profvoetballer bij clubs als Birmingham City, Southampton, West Bromwich Albion en Stoke City. Na zijn actieve voetbalcarrière werkt hij op verschillende Engelse universiteiten als voetbalcoach, voordat hij een verrassende overstap maakte naar het Zweedse Östersund. De aanstelling van Potter blijkt een schot in de roos, Östersund promoveert meteen terug naar de 3e divisie en een jaar later promoveert de club zelfs verrassend naar de Superettan, het tweede niveau. Hier verblijft de club een paar seizoenen, maar de opmars gaat gewoon verder als de club in 2015 wederom promoveert naar de Allsvenskan het hoogste niveau in Zweden. Een ongelooflijke prestatie puur op eigen kracht, zonder rijke sjeik of grote sponsor. Maar wat is dan het geheim achter het succes?

Bij Potter staan teambelang en de ontwikkeling van de spelers centraal om succes te kunnen bereiken. En daar heeft de Engelse coach een bijzondere methode voor bedacht. Elk jaar wordt de spelers opgedragen mee te doen aan activiteiten in de gemeenschap van Östersund. Zo schreef het team al een boek, organiseerde het een kunstexpositie en werd afgelopen seizoen de balletvoorstelling van het Zwanenmeer ten uitvoering gebracht. Het idee hierachter is om de spelers uit hun comfort zone te halen, nieuwe dingen te leren en op hun teamgenoten te leren vertrouwen.

Vorig seizoen behaalde Östersund een verdienstelijke 8ste plaats in het eerste jaar in de Allsvenskan. En aan het begin van de seizoen werd de eerste grote prijs in de clubhistorie gewonnen door de bekerfinale in het eigen Jämtkraft Arena te winnen na een 4-1 overwinning op het favoriete Norrköping.

De Europese toer

Het winnen van de Zweedse beker betekende ook dat de club zich voor de eerste keer in de korte geschiedenis van de club wist te plaatsen voor Europees Voetbal. De club werd in de tweede voorronde van de Europa League meteen gekoppeld aan de Turkse grootmacht Galatasaray. Een prachtig affiche voor de fans, maar de kans een ronde verder te komen was nihil. Coach Potter vergeleek de loting als een gevecht tussen ‘David en Goliath’, maar net zoals het bijbelverhaal wist David inderdaad Goliath te verslaan. Thuis werd met 2-0 gewonnen en ook in de Turkse hel wist Östersund zich staande te houden met een 1-1 gelijkspel. In de derde voorronde werd het Luxemburgse Fola Esch geloot en ook deze club werd uitgeschakeld. In de laatste voorronde voor de groepsfase werd het Griekse PAOK geloot een zware opgave. Wederom was Östersund de underdog en eerste wedstrijd in Thessaloniki werd ook met 3-1 verloren. Er leek dus toch een einde te komen aan het mooie sprookje van Östersund, maar niets was minder waar. Thuis tegen het veel sterker geachte PAOK werd op sensationele wijze met 2-0 gewonnen en als enige Zweedse club wist Östersund de groepsfase van de Europa League te behalen.

Als club met het allerlaagste coëfficiënt van alle ploegen in de kokers voor de groepsfase, werd Östersund gekoppeld aan Athletic de Bilbao, Hertha BSC en Zorya. Een zware klus en in de Zweedse media werd vooral gezegd dat de club moest gaan genieten van deze wedstrijden. Coach Potter wilde hier niks van weten en zei dat de groepsfase niet het eindstation van Östersund zou worden. De eerste wedstrijden uit tegen Zorya en thuis tegen Hertha werden meteen gewonnen en de club staat dan ook aan kop in de groep.

Vorige week donderdag bezochten we zelf de wedstrijd Östersund – Athletic de Bilbao om zelf het sprookje van Östersund te mogen meemaken. Met temperaturen van rond het vriespunt was het al aardig fris in Östersund, maar het stelt nog niks voor in deze regio want temperaturen kouder dan -20 graden celsius komen hier elke winter wel voor. De in 2007 nieuw gebouwde Jämtkraft Arena was vandaag zo goed als uitverkocht met zo’n 8000 toeschouwers en klaar voor een nieuwe sensatie. Östersund toonde weinig ontzag voor het favoriete Athletic de Bilbao, met verzorgd en aanvallend voetbal werden vele kansen gecreëerd, toch waren het de Basken die verrassend op voorsprong kwamen, nadat de keeper van Östersund uitgleed bij een terugspeelbal. Östersund bleef vol op de aanval spelen en dat werd in de 2de helft beloond met twee doelpunten en de voorsprong. Omdat er ook vele kansen gemist werden bleef het spannend en wist Athletic toch nog onterecht een gelijkspel uit het vuur te slepen met een doelpunt een paar minuten voor tijd. De teleurstelling overheerste bij de fans van Östersund, maar ze staan nog steeds bovenaan in groep.

En dus blijft de vraag waar dit sprookje gaat eindigen…..


(Foto’s gemaakt door MaasWupperExpress)

De nieuwe collectie van PGWEAR is vanaf nu verkrijgbaar op PGWEAR.nl, de officiële webshop van het merk in Nederland. Alle bestellingen binnen Nederland en België worden vanaf 50 euro gratis verzonden!

ForzaMols
Over de schrijver

ForzaMols is supporter van FC Utrecht, maar om de echte passie en sfeer op de tribunes te beleven bezoekt hij ook regelmatig voetbalwedstrijden in het buitenland.